Cos’è l’endometriosi?

L’endometriosi è una malattia spesso dolorosa in cui il tessuto che costituisce il rivestimento dell’utero cresce al di fuori della cavità uterina. Il rivestimento del tuo utero è chiamato endometrio.

L’endometriosi si verifica quando il tessuto endometriale cresce nelle ovaie, nelle tube di Falloppio, nella pelvi e nell’intestino. Il tessuto endometriale può raramente diffondersi oltre gli organi pelvici. Il tessuto endometriale che cresce al di fuori dell’utero è noto come impianto endometriale.

Tessuto endometriale che cresce in un’area dove non dovrebbe essere, si ispessisce, si rompe e sanguina ad ogni ciclo mestruale, proprio come il normale tessuto endometriale. Tuttavia, questo tessuto si accumula perché non c’è via d’uscita dal tuo corpo. Quando l’endometriosi occupa le ovaie, si possono formare cisti chiamate endometriomi. 

L’endometriosi può causare forti dolori, specialmente durante i periodi mestruali. Possono anche svilupparsi problemi di fertilità. Tuttavia, sono disponibili trattamenti efficaci per l’endometriosi.

Sintomi dell’endometriosi

Il sintomo principale dell’endometriosi è il dolore pelvico, spesso associato al ciclo mestruale. I pazienti con endometriosi in genere descrivono un dolore mestruale molto peggiore del normale. Il dolore può aumentare nel tempo.

Segni e sintomi comuni di endometriosi includono:

  • Mestruazioni dolorose (dismenorrea): Il dolore pelvico e i crampi possono iniziare prima del ciclo mestruale e durare per diversi giorni. Potresti anche avere dolore lombare e addominale.
  • Rapporto doloroso: il dolore  durante o dopo il sesso è comune con l’endometriosi.
  • Dolore con movimenti intestinali o minzione: Molto probabilmente sperimenterai questi sintomi durante il periodo mestruale.
  • Sanguinamento eccessivo: Potresti avere periodi mestruali abbondanti occasionali o sanguinamento tra i periodi (sanguinamento mestruale).
  • Infertilità: A volte l’endometriosi viene diagnosticata per la prima volta in coloro che cercano un trattamento per l’infertilità.
  • Altri segni e sintomi: Potresti avvertire affaticamento, diarrea, costipazione, gonfiore o nausea, specialmente durante i periodi mestruali.

Il dolore da solo non è sufficiente per determinare la gravità della malattia. Può essere un’endometriosi lieve con forte dolore, o può essere un’endometriosi avanzata con poco o nessun dolore.

L’endometriosi a volte può essere confusa con la malattia infiammatoria pelvica o altre condizioni che possono causare dolore pelvico, come le cisti ovariche e la sindrome dell’intestino irritabile, una condizione che provoca attacchi di diarrea, stitichezza e crampi addominali. 

Cause di endometriosi

Mentre la causa esatta dell’endometriosi è sconosciuta, le possibili cause sono elencate di seguito:

  • Mestruazioni retrograde: Nelle mestruazioni retrograde, il sangue mestruale contenente cellule endometriali scorre indietro attraverso le tube di Falloppio nella cavità pelvica invece di lasciare il corpo. Queste cellule endometriali si attaccano alle pareti e alle superfici degli organi pelvici, dove continuano a crescere, addensarsi e sanguinare durante ogni ciclo mestruale.
  • Trasformazione delle cellule peritoneali: Nella cosiddetta “teoria dell’induzione”, gli esperti suggeriscono che gli ormoni o i fattori immunitari promuovono la trasformazione delle cellule peritoneali, le cellule che rivestono il rivestimento dell’addome, in cellule endometriali.
  • Trasformazione delle cellule embrionali: Ormoni come gli estrogeni possono trasformare  le cellule embrionali – cellule nelle prime fasi dello sviluppo – in impianti cellulari simili all’endometrio durante la pubertà.
  • Impianto di cicatrice chirurgica: Dopo un intervento chirurgico come un’isterectomia o un taglio cesareo, le cellule endometriali possono aderire all’incisione chirurgica.
  • Trasporto delle cellule endometriali: I vasi sanguigni o il sistema linfatico possono trasportare le cellule endometriali in altre parti del corpo.
  • Disturbo del sistema immunitario: Un problema con il sistema immunitario può impedire al corpo di riconoscere e distruggere il tessuto simile all’endometrio che cresce fuori dall’utero.

Diagnosi di endometriosi

Per diagnosticare l’endometriosi e altre condizioni che possono causare dolore pelvico, il medico ti chiederà di descrivere i sintomi, come la posizione del dolore e quando si verifica.

I test per diagnosticare l’endometriosi includono:

  • Esame pelvico: Durante un esame pelvico, il medico palpa le aree del bacino per anomalie come cisti sugli organi riproduttivi o piaghe nella parte posteriore dell’utero. Spesso non è possibile sentire piccole aree di endometriosi a meno che non causino la formazione di una cisti.
  • Ultrasuoni: Utilizza onde sonore ad alta frequenza per creare immagini dell’interno del corpo. Un dispositivo chiamato trasduttore viene premuto contro l’addome o inserito nella vagina (ecografia transvaginale) per acquisire le immagini. Entrambi i tipi di ecografia possono essere eseguiti per ottenere la migliore visione degli organi riproduttivi. Un test di ecografia standard non dirà in modo definitivo al medico se si dispone di endometriosi, ma può identificare le cisti associate all’endometriosi (endometriomi).
  • Risonanza magnetica (MRI): Una risonanza magnetica è un esame che utilizza campi magnetici e onde radio per creare immagini dettagliate di organi e tessuti del corpo. Per alcuni, la risonanza magnetica aiuta nella pianificazione chirurgica e fornisce al chirurgo informazioni dettagliate sulla posizione e le dimensioni degli impianti endometriali.
  • Laparoscopia: In alcuni casi, il medico può indirizzarti a un chirurgo per una procedura che consente al chirurgo di vedere all’interno dell’addome (laparoscopia). Durante l’anestesia generale, il chirurgo esegue una piccola incisione vicino all’ombelico e inserisce uno strumento di visualizzazione sottile (laparoscopio) e cerca segni di tessuto endometriale al di fuori dell’utero.Una laparoscopia può fornire informazioni sulla posizione, l’estensione e le dimensioni dell’endometrio impianti. Il chirurgo può prelevare un campione di tessuto (biopsia) per ulteriori test. Spesso, con un’adeguata pianificazione chirurgica, il chirurgo può curare completamente l’endometriosi durante la laparoscopia, quindi è necessario un solo intervento chirurgico.

Trattamento dell’endometriosi

I farmaci o gli interventi chirurgici sono solitamente usati per trattare l’endometriosi. L’approccio scelto da te e dal tuo medico dipenderà dalla gravità dei tuoi segni e sintomi e dal tuo piano di gravidanza.

I medici spesso raccomandano di provare prima gli approcci terapeutici conservativi, optando per la chirurgia se il trattamento iniziale fallisce.

Antidolorifico

Il medico potrebbe consigliarti di assumere farmaci antinfiammatori non steroidei per alleviare i dolorosi crampi mestruali.

Se non stai cercando di rimanere incinta, il medico può raccomandare la terapia ormonale insieme agli antidolorifici.

Terapia ormonale

Gli ormoni aggiuntivi sono talvolta efficaci nel ridurre o eliminare il dolore dell’endometriosi. L’aumento e la diminuzione degli ormoni durante il ciclo mestruale provocano l’ispessimento, la rottura e il sanguinamento degli impianti endometriali. I farmaci ormonali possono rallentare la crescita del tessuto endometriale e prevenire nuovi impianti di tessuto endometriale.

La terapia ormonale non è una soluzione permanente per l’endometriosi. Potrebbe verificarsi un ritorno dei sintomi dopo l’interruzione del trattamento.

Le terapie usate per trattare l’endometriosi includono:

  • Contraccettivi ormonali: Le pillole anticoncezionali, i cerotti e gli anelli vaginali aiutano a controllare gli ormoni responsabili della formazione del tessuto endometriale ogni mese. Molte pazienti hanno un flusso mestruale più leggero e più breve quando usano contraccettivi ormonali. L’uso di contraccettivi ormonali può ridurre o eliminare il dolore, soprattutto durante i periodi mestruali.
  • Agonisti e antagonisti dell’ormone di rilascio delle gonadotropine (Gn-RH): Questi farmaci bloccano la produzione di ormoni stimolanti ovarici, abbassano i livelli di estrogeni e prevengono le mestruazioni. Ciò provoca il restringimento del tessuto endometriale. Poiché questi farmaci creano una menopausa artificiale, l’assunzione di basse dosi di estrogeni o progestinici insieme ad agonisti e antagonisti del Gn-RH può ridurre gli effetti collaterali della menopausa come vampate di calore, secchezza vaginale e perdita ossea. Quando si interrompe l’assunzione del farmaco, i periodi mestruali e la capacità di rimanere incinta ritornano.
  • Terapia progestinica: Vari trattamenti progestinici, tra cui un dispositivo intrauterino contenente levonorgestrel (Mirena, Skyla), un impianto contraccettivo (Nexplanon), un’iniezione contraccettiva (Depo-Provera) o una pillola progestinica (Camila), possono fermare i periodi mestruali e la crescita degli impianti endometriali. Può alleviare i segni e i sintomi dell’endometriosi.
  • Inibitori dell’aromatasiGli inibitori dell’aromatasi sono una classe di farmaci che riducono la quantità di estrogeni nel corpo. Il medico può raccomandare un inibitore dell’aromatasi insieme a un progestinico o un contraccettivo ormonale combinato per il trattamento dell’endometriosi.

Chirurgia conservativa

Se hai l’endometriosi e stai cercando di rimanere incinta, un intervento chirurgico per rimuovere gli impianti di endometriosi (chirurgia conservativa) preservando l’utero e le ovaie può aumentare le tue possibilità di successo. Se hai un forte dolore dovuto all’endometriosi, l’intervento chirurgico sarà utile. Tuttavia, l’endometriosi e il dolore possono tornare nonostante l’intervento chirurgico.

Il medico può eseguire questa procedura per via laparoscopica o, nei casi più comuni, raramente attraverso la tradizionale chirurgia a cielo aperto. Anche i casi più gravi di endometriosi possono essere trattati con la chirurgia laparoscopica.

Isterectomia

La chirurgia per rimuovere l’utero (isterectomia) e le ovaie (ovariectomia) una volta era considerata il trattamento più efficace per l’endometriosi. Tuttavia, oggi gli esperti si sono allontanati da questo approccio e viene utilizzato come ultima risorsa.

La rimozione delle ovaie porta alla menopausa. La mancanza di ormoni prodotti dalle ovaie può migliorare il dolore dell’endometriosi per alcuni, ma per altri, l’endometriosi che rimane dopo l’intervento chirurgico continua a causare sintomi. La menopausa precoce comporta anche il rischio di malattie del cuore e dei vasi sanguigni (cardiovascolari), alcune condizioni metaboliche e morte prematura.

La rimozione dell’utero (isterectomia) a volte può essere utilizzata in coloro che non desiderano una gravidanza per trattare segni e sintomi come il sanguinamento mestruale pesante associato all’endometriosi e il sanguinamento mestruale doloroso dovuto ai crampi uterini. Anche se le ovaie vengono lasciate in sede, un’isterectomia può avere un effetto a lungo termine sulla salute, soprattutto se hai subito un intervento chirurgico prima dei 35 anni.

È molto importante trovare un medico che ti senta a tuo agio con la gestione e il trattamento dell’endometriosi.

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